Le saviez-vous ? Le sapin de Noël – et plus anciennement l’arbre de Noël – n’est pas une coutume païenne germanique, mais une coutume chrétienne associant deux symboles religieux : la lumière et la vie.

Avant le sapin de Noël

Parmi les différents mystères (représentations religieuses) joués dans les églises ou sur leur porche à partir du Xe siècle, un connaissait un grand succès pendant l’Avent. L’arbre de Noël évoquait le paradis terrestre, la Création, le péché d’Adam et Eve, leur expulsion, pour se conclure par la promesse du Sauveur, dont on s’apprêtait à fêter la Nativité à Noël. Le paradis était représenté par un arbre chargé de fruits, placé au centre de la scène.

Après la disparition des mystères, l’arbre du paradis reste un des symboles des festivités de Noël : on établit une correspondance entre la création de l’humanité en Adam et Ève, et la naissance de Jésus, le “nouvel Adam” venu régénérer cette humanité. Cet arbre du paradis ne faisait que rappeler un symbole très ancien, qui voyait dans l’arbre une représentation du cosmos et de la vie maintes fois reprise par la Bible : arbre de la vie au paradis terrestre, arbre de Jessé figurant l’ascendance du Christ, arbre de la Croix (1), arbre de la vie à nouveau dans l’Apocalypse… Toutes ces représentations rejoignent le même thème central : la vie par Dieu et en Dieu… à laquelle il veut nous associer par sa venue à Noël !

Le sapin de Noël, symbole de la vie au coeur de l’hiver

L’arbre de Noël à proprement parler apparaît en Alsace, à Sélestat, dès 1521. Devant la difficulté de trouver un pommier avec ses fruits en plein décembre, on choisit alors un sapin.  Bien plus tard, les boules de décoration se feront en verre. Puis, au XIIe siècle, l’habitude se répand de l’illuminer avec des bougies. On accroche aussi à son faîte une étoile, symbolisant celle des Bergers.

Son utilisation se généralise ensuite en Europe du Nord. Privilégié en Allemagne par les protestants, plutôt que la crèche, le sapin revient en France en 1837, grâce à la princesse Hélène de Mecklembourg, belle-fille de Louis-Philippe par son mariage avec le duc d’Orléans. Elle fit élever un sapin devant les Tuileries à Paris. En 1912, la ville américaine de Boston a l’idée de dresser sur les places publiques des arbres de Noël illuminés : l’initiative connaît un grand succès à travers tous les pays à tradition chrétienne, et même bien au-delà.

Grâce à ses aiguilles toujours vertes, le sapin symbole d’immortalité, représente quelque chose de la vie au cœur de l’hiver et de la nuit.

(1) cf dans la Bible, Saint Paul aux Corinthiens chap. 15

Pour aller plus loin :

 

Vidéo en complément

Sources : en partie d’après l’encyclopédie Théo